Fietsen in Londen

Fietsen in Londen

00-FIETSENINLONDENOp z’n Nederlands drie dagen fietsen door Londen; kan dat? Het lijkt niet zo waarschijnlijk als je op Piccadilly Circus staat en je een fietser bijna geplet ziet worden tussen twee dubbeldekker-bussen. Feit is dat fietsen de laatste jaren enorm in opkomst is in de Britse hoofdstad. Weg van alle drukte van de “City” heeft vooral het stroomgebied van de Theems veel te bieden voor de recreatiefietser. We nemen je in dit artikel mee voor een driedaagse fietstocht van de stormvloedkering in de Theems in het oosten van Londen helemaal naar Windsor Castle in het westen; 100 bijzondere kilometers die je Londen zullen laten zien zoals je de stad nog nooit ervaren hebt!

OLYMPUS DIGITAL CAMERADe zogenaamde Boris Bikes (vernoemd naar de Londense burgemeester Boris Johnson) zijn tegenwoordig bijna op elke straathoek te vinden, maar voor een kwaliteits-huurfiets waar je ook wat serieuze kilometers op kunt maken kom je al snel uit bij On Your Bike naast station London Bridge. Neem de huurfiets meteen mee in de trein en reis in 15 minuten naar station Woolwich Arsenal waar je verkeersvrij via het Arsenaal Museum naar de oevers van de Theems fietst.

OLYMPUS DIGITAL CAMERADe Theems is hier nog een wijdse getijdetivier en je voelt zeewind en zilt in je gezicht prikken terwijl je langs de Theems Barrier fietst, de Engelse variant op de Nederlandse Deltawerken. Even verderop is de Anchor and Hope de enige pub in dit gebied met een terras aan het water. Kijkend in de richting van de City zien we een indrukwekkende skyline, gedomineerd door de O2 Arena (Millenium Dome) en de wolkenkrabbers van het zakendistrict Canary Wharf.

We fietsen naar Greenwich en belanden op het beroemde uitzichtpunt naast de Royal Observatory. Hier sta je precies op de befaamde nul-meridaan van Greenwich. Je kijkt uit over de riviervallei van de Theems met de mooie monumentale gebouwen van het Nationale Maritime Museum met daar achter wederom de dramatische skyline van Canary Wharf. De afdaling uit het park brengt ons direct naast het historische schip de Cutty Sark, vanaf waar we verder westwaarts fietsen.

08-UITZICHTROTHERHITHERotherhithe heeft prachtige oude warenhuizen die allemaal zijn omgetoverd in luxe appartementen. De YHA-jeugdherberg ligt hier direct op onze route en biedt de perfecte overnachtingsplek voor de budget-fietser. Tegenover de hostel is het goed toeven op het terras aan het water van de lokale pub. Als je geluk hebt kan je hier tijdens het dineren een perfecte zonsondergang over de stad zien. Anders is daar de zee van lichtjes als de duisternis eenmaal heeft ingezet!

11-TOWERBRIDGEOp onze tweede fietsdag fietsen we binnen tien minuten onder de Tower Bridge door en bewonderen we dit Londense monument vanaf het park naast de brug. We zijn nu op de Southbank waar de attracties zich aaneenrijgen. We zouden hier elke minuut wel kunnen afstappen, maar dat doen we alleen bij de Shakespeare’s Globe en de Tate Modern vanwege het prachtig uitzicht over de St Paul’s kathedraal aan de overkant van de Theems.
12-LONDONEYE

Verderop zijn we even sprakeloos bij het zien van de Londen Eye. Opeens realiseren we ons namelijk dat het grootste reuzenrad ter wereld verdacht veel lijkt op een fietswiel! Het klopt precies; de spaken, de as, de velgen; alles! Zal de London Eye aan de wieg hebben gestaan voor de herleefde liefde voor de fiets bij de Londenaren? Misschien; feit is in ieder geval dat Londense fietsers je met enthousiasme zullen verwelkomen als je kenbaar maakt dat je Nederlander bent. Go Dutch is een populaire campagne om Londen net zo fietsvriendelijk te maken als ons kikkerlandje!
13-WESTMINISTERDat een en ander in Londen nog niet zo goed geregeld is, is duidelijk bij het benaderen van de Big Ben. Onze fiets- en busstrook op de brede Westminister Bridge komt abrupt tot een einde en Parliament Square voor ons is één grote chaos van verkeer. We stappen af om het mooie plein van de zijkant te bewonderen en om een kort bezoek te brengen aan Westminster Abbey.

14-BUCKINGHAMPALACEEven later vervolgen we onze weg naar Buckingham Palace. De populaire wisseling van de wacht vindt om 11.30 uur plaats (elke twee dagen, hoogseizoen dagelijks) en het is leuk om dit even mee te nemen als dat lukt. Dan begint een fantastisch fietspad dat ons onder de Wellington Arch door in Hyde Park brengt. Na onze lunch in het parkpaviljoen fietsen we verder naar Kensington Palace aan de westkant van Hyde Park en kijken we of we prins William en zijn Kate kunnen zien door de paleisramen.

18-SOUTHKENSINGTONDe fietstocht krijgt nu wederom een andere wending. We verruilen de parken voor de facades van huizen en hotels van de peperdure wijk South Kensington. Met veel links-en-rechts via rustige straatjes belanden we bij Putney Bridge. Hier steken we weer over naar de zuidover van de Theems. Opeens lijken we de stad verlaten te hebben en fietsen we over groene dreven langs sportparken en dure villa’s. Dan belanden we in Richmond Park, de Londense evenknie van het Amsterdamse Bos. Beide parken zijn ongeveer net zo groot, maar door de loslopende herten en het ruige karakter van Richmond Park heb je plotseling het gevoel dat je in Nationaal Park de Hoge Veluwe fietst!




OLYMPUS DIGITAL CAMERADe waarheid is dat we ons nog steeds midden in de Londense huizenzee bevinden. Kingston aan de Theems, aan de andere kant van Richmond Park, voelt desondanks als een onafhankelijke plaats. Het heeft een aantrekkelijk centrum met veel winkelstraten. We nemen onze intrek in één van de typisch Engelse Bed & Breakfasts en dineren in een restaurant aan het water van de Theems; een perfect einde van wederom een perfecte fietsdag!

OLYMPUS DIGITAL CAMERAOp onze derde en laatste fietsdag staat het jaagpad langs de Theems centraal. Inmiddels is Engeland’s beroemdste rivier verworden tot een schilderachtige stroom, vergelijkbaar met de Hollandse Amstel of Vecht. Veel groen, statige herenhuizen, sluisjes waar bootjes liggen te wachten in gezelschap van zwanen en eenden; het doet allemaal verdacht Nederlands aan. Er is zelfs een fietspontje opgenomen in de route! Alleen de Engelse pubs en het indrukwekkende paleis Hampton Court helpen ons er aan herinneren dat we nog steeds in Londen zijn. Van de plaatsen Walton, Chertsey en Staines zie we desondanks alleen de historische centra aan de Theems. Alle uitgestrekte buitenwijken gaan volledig aan ons voorbij!

OLYMPUS DIGITAL CAMERABij het historische Runnymede, net buiten de Londense ringweg, komt er een einde aan het jaagpad. We begeven ons via een steile klim (de eerste sinds Greenwich park!) naar de hoogten van Windsor Park. Dit park is groter dan alle andere parken bij elkaar. We zijn blij in Staines al een broodje en wat te drinken te hebben gekocht, want in deze oase van rust is niets te koop. Het gras bij het standbeeld van de bereden Koningin Elizabeth II is perfect voor een picknick. We kijken, net als de Koningin op haar paard, uit over de Long Walk, een lange kaarsrechte grasboulevard, met de torens van Windsor Castle aan de horizon.

33-WINDSORCASTLENa deze unieke picknick fietsen we naar het stadje Windsor zelf. Hier kijken we, net als alle andere toeristen, op naar de indrukwekkende buitenmuren van het Windsor Castle, maar dan fietsen we over de oude Theemsbrug naar het beroemde plaatsje Eton en zijn we al snel weer alleen. Wederom belanden we op het jaagpad, maar deze keer is het voor korte duur. Het laatste stukje van onze route leidt ons via de roeibaan van de Olympische Spelen van 2012 naar het station van Maidenhead. Hier stappen we rond drie uur ‘s middags met onze fietsen op een sneltrein terug naar het centrum van Londen. Zo zijn we nog ruim voor vijf uur terug bij de fietsverhuurder bij Londen Bridge om de huurfietsen weer in te leveren; einde van drie bijzondere dagen!

Schema:

Dag 1: Woolwich Arsenal – Rotherhithe: 17 km (halve dag)
Dag 2: Rotherhithe – Kingston upon Thames: 33 km (hele dag)
Dag 3: Kingston upon Thames – Maidenhead: 52 km (hele dag)

De omschreven route is maar deels bewegwijzerd. Fietsspecialist Eric van der Horst (die al in 1995 Londen per fiets doorkruiste en sinds 2007 in Engeland woont) smeedde diverse bestaande routes samen en maakte er de nodige bij om deze unieke verkeersluwe route mogelijk te maken. Eric’s Hart van Engeland-fietsgids bevat naast de route door Londen ook een 1000 km lange recreatieve fietsroute door zuidelijk Engeland. Deze route begint in de veerhaven van Harwich en leidt via Londen helemaal naar Land’s End in Cornwall. Naast routebeschrijvingen en kaartmateriaal bevat deze gids uitgebreide touristische fiets informatie en overnachtingsadressen. De gids kost € 22,50 en is in Nederland verkrijgbaar bij de betere reisboekhandel. Via www.fietseninengeland.nl kost de gids inclusief portokosten € 27,50 en ontvang je ook exclusief GPS-tracks voor op je mobieltje of Garmin-navigator. De recentelijk gepubliceerde engelstalige versie bevat bovendien ook een route van Dover naar Londen en een verkeersluw “rondje” in het Londense centrum, zie www.london-landsendcycleroutebook.com.